” A veces creo que hay vida en otros planetas, y a veces creo que no. En cualquiera de los dos casos la conclusión es asombrosa”Carl Sagan

Esta frase del gran genio nos viene muy bien para comentar el caso de Encélado, uno de los satélites de Saturno, pequeño en comparación a la Tierra (unos 500 kms de diámetro), pero de un gran interés astronómico.

Comparativa La Tierra, Ganímedes, Europa y Encélado

Comparativa La Tierra, Ganímedes, Europa y Encélado

Gracias a la sonda Cassini hemos descubierto que Encélado puede ser un lugar propicio para albergar vida. Antes conocíamos la existencia de un gran océano subterráneo en el polo sur de Encélado, pero se ha confirmado que el océano es global por sus datos gravitacionales y ese especial “bamboleo” del satélite, algo verdaderamente asombroso.

Es un océano de agua, oculto tras la gruesa capa de hielo que recubre al blanco satélite. Los científicos se preguntaban cómo podía albergar agua en estado líquido tan lejos de la influencia solar, y se explica gracias a la energía de mareas, producida por su relación gravitacional con Saturno.

Detalle del océano global de Encelado. Fuente NASA

Detalle del océano global de Encélado. Fuente NASA

¿Qué hace especial a Encélado?

La principal diferencia con otros satélites que contienen agua, es que éste agua está en contacto directo con su núcleo de roca, y los silicatos de éste podrían, en unión con el agua y energía, propiciar de forma notable la posible existencia de vida microorgánica.

No conocemos exactamente las condiciones de ese océano, pero sí sabemos que aquí, en la Tierra, existen organismos capaces de vivir y proliferar en los medios más extremos (extremófilos),así que ¿por qué no van a existir en Encélado?

Cassini también intentará determinar si existe actividad hidrotermal, lo que multiplicaría las posibilidades de la existencia de vida.

Cassini sobrevoló recientemente Encélado,  tan cerca que atravesó sus famosos géiseres de agua, pudiendo analizar su composición, encontrando moléculas de agua, gases, sales, amoníaco…

Géiseres de Encélado. Fuente NASA

Géiseres de Encélado. Fuente NASA

Los expertos pronostican que la posible vida del océano de Encélado podría ser parecida a la que se encuentra en zonas muy profundas de la Tierra.

Ojalá que la próxima visita de una sonda a Encélado sea para confirmar la existencia de vida (Cassini no tiene esa capacidad).

¿Quién sabe de qué tipo?

Me gusta pensar que existen formas de vida más complejas, que esperan a ser descubiertas, puede sonar a ciencia ficción, pero… ¿quién sabe?

El caso es que haya o no haya vida en Encélado, éste ha demostrado ser un mundo fascinante e intrigante, lleno de asombrosas posibilidades, incluso estando fuera de la supuesta “zona de confort” donde se supone que ha de estar un mundo para contener vida.

Así que sea lo que sea “la conclusión es asombrosa